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  • 枫凌 推荐于 2014-08-03 16:50
  • 原文语言:日文
  • 所属分类:科学

四肢をバラバラにし、肋骨の間を切断し、頭蓋骨を分解する。こんなシーンが見られるのは夏のホラー映画くらいのもので、スミソニアン国立自然史博物館では普通ならありえない。しかし同館では今春から恐竜ホールの改装が始まり、それに伴って恐竜や絶滅哺乳類など総重量5トン近い骨格標本を撤去することが必要になった。

 

今回の改装で、これまで大規模な整備がされてこなかったホールが刷新される。それと同時に、研究者たちにとっては展示されている標本、ものによっては何十年も手付かずだった標本を詳しく調査するチャンスが得られる。

 骨格標本を解体し、実際の化石部分を覆う石膏や接着剤を除去するだけで、古生物学者は標本の年齢、関節の接合状態、生きている間に怪我を負ったかどうかなどの疑問に答えることができる。

 ワシントンD.C.にあるスミソニアン国立自然史博物館の恐竜担当学芸員マシュー?カラーノ(Matthew Carrano)氏は、30年間ずっと展示されていたジュラ紀の肉食恐竜アロサウルスを手にするのを待ちきれずにいる。「この標本は科学界でよく知られたものだ。なぜなら長い間、これが唯一アロサウルス丸1個体の標本だった」から、と彼は話す。

◆ひと揃いの標本

 アロサウルスの標本は世界に数多く存在するが、それらは多数個体の骨を集めてできているものだとカラーノ氏は話す。何頭もの継ぎはぎで四肢が作られていることが多いため、科学者がアロサウルスの骨がどのようにかみ合っているのかを明らかにしようとしても難しかった。

 スミソニアンにある体長5メートルのアロサウルスの骨は、1個体から得られたものだ。そのため、骨格をつなぎ止めている結晶化した接着剤をひとたび取り除けば、研究者、保存管理者は関節がどのようにつながっているかをより良く理解することができる。

 カラーノ氏は、この個体の年齢も決定したいと考えている。脚または肋骨から薄い横断切片を切り出すことで、それが可能になる。切片を顕微鏡下で観察すると、樹木の年輪とちょうど同じように骨の成長線を数えることができるのだ。

◆減量

 標本をスリムにしようという計画もある。「当館のアロサウルスはがっしりした胸で、少し痩せさせる必要がある」と博物館の化石準備担当職員スティーブ?ジャボ(Steve Jabo)氏は話す。

 この博物館でアロサウルスが最初に展示された30年前、研究者と準備担当職員たちは実際の標本の代わりに鋳造した肋骨のレプリカを使用することを決めた。肋骨の形に変更が加えられた結果、完成品は本来よりずっしりした見た目のものになった。最終的に組み立て直される骨格標本は、ずっと自然に見えるようになるだろうとジャボ氏は語っている。

 さらにカラーノ氏は、アロサウルスの標本をラブロサウルスという別の恐竜と比較できることを望んでいる。ラブロサウルスは、たった1つの骨しか見つかっていないのだとカラーノは話す。その骨は下顎の半分で、前端部が膨らんでいる。「前歯2本がなくなっていて、そこに膿瘍がある。ある種の病気か怪我だ」とカラーノ氏は述べる。

 今では、ラブロサウルスはアロサウルスの一種だと考えられている。そしてスミソニアンにある両種の標本は、同じ場所から発掘されたものだ。しかもスミソニアンのアロサウルスの標本は、ラブロサウルスというラベルが付けられたその骨とちょうど同じ部位が欠けているのだ。「つまり、この骨が当館のアロサウルスのものだという可能性が大いにありうる」とカラーノ氏は語っている。

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